De eerste cel atlas voor de thymus

28 februari 2020
Wetenschappers van het VIB Centrum voor Inflammatieonderzoek, de Universiteit van Gent, het Wellcome Sanger Institute (VK), en de Universiteit van Newcastle (VK) zijn er voor het eerst in geslaagd alle cellen van de menselijke thymus, een orgaan in de borst, in kaart te brengen. Dankzij hun aanpak op het niveau van individuele cellen konden ze meer dan 50 verschillende cel stadia identificeren in het orgaan.

 

Samenwerken voor de thymus atlas

De thymus is een orgaan dat noodzakelijk is voor de ontwikkeling van het immuunsysteem. De hoofdfunctie van de thymus is het ondersteunen van de ontwikkeling van T cellen, witte bloedcellen die ons beschermen tegen infecties en kankercellen. Tot dusver was niet duidelijk hoe deze T cellen precies gevormd worden gedurende een mensenleven.

Onderzoekers van de labo’s van Tom Taghon (Universiteit Gent) en Yvan Saeys (VIB Centrum voor Inflammatieonderzoek) speelden een voorname rol in de samenstelling van een ‘atlas’ van alle cellen in de thymus. Deze atlas omvat meer dan 250,000 cellen.

 Yvan Saeys legt uit: “Enkele jaren geleden startten we het eerste project met single-cell technologie aan de Universiteit van Gent. Deze samenwerking bleek erg vruchtbaar en via het team van Tom Taghon, met uitgebreide expertise in T cel ontwikkeling, werden we deel van het Thymus Cell Atlas project van het Chan Zuckerberg initiatief. Deze studie is het eerste resultaat van de samenwerking.”

 

Waardevol single-cell onderzoek

Niels Vandamme, die het single-cell platform in Yvan’s lab coördineert, voegt toe: “De atlas van de thymus geeft ons essentiële informatie om onze single-cell infrastructuur, het Singularity platform, te verfijnen. Hiermee kunnen onderzoekers single-cell analyses uitvoeren, gaande van labo-experimenten tot analyse en visualisatie in een enkele workflow.”

 “Dit thymus atlas project levert een waardevolle informatiebron voor de wetenschappelijke gemeenschap,” zegt Tom Taghon, co-senior auteur van de studie. “Nu hebben we een gedetailleerd beeld van hoe T cellen zich ontwikkelen in gezond weefsel, en dit op zijn beurt helpt ons begrijpen hoe het immuunsysteem zich ontplooit. Deze kennis over de genen die geactiveerd worden bij T cel ontwikkeling kunnen we gebruiken om T cellen aan te passen zodat ze bijvoorbeeld tumor cellen gerichter kunnen aanvallen.” 

 

Een atlas voor nieuwe therapieën

Dit thymus cel atlas project vormt een stevige fundering voor het uitbouwen van nieuwe klinische toepassingen en therapieën. Het helpt wetenschappers ook begrijpen hoe aandoeningen van het imuunsysteem tot stand komen, zoals ernstig gecombineerde immuunstoornissen (SCID) en T cel leukemie. Tot slot is deze atlas ook een eerste stap in het maken van een kunstmatige thymus die gebruikt kan worden in regeneratieve geneeskunde.

 


Publicatie

 Park et al., 2020. A cell atlas of human thymic development defines T cell repertoire formationScience, 2020; 367 (6480): eaay3224

https://science.sciencemag.org/content/367/6480/eaay3224

 Financiering

Chan Zuckerberg initiative
Dit p​roject kreeg ook steun van de Universiteit Gent via een GOA project.
Fonds voor Wetenschappelijk onderzoek


​​

Tom Taghon, Marieke Lavaert, Niels Vandamme, en Yvan Saeys.  ​